Santa está de vuelta este año, pero pide precaución mientras continúa de puntillas a través de la pandemia mortal.

«Sé inteligente. Ten cuidado. Si tienes las más pequeñas cosquillas en la garganta, la sensación más pequeña, preocúpate por ti mismo y por todos los demás, y sabes que Santa siempre estará allí el próximo año», dijo Kevin Chesney, de 57 años, que ha estado vistiendo el gran traje rojo desde que era un niño.

En medio de una recesión en los viejos Elfos Alegres — alrededor de un 15 por ciento menos en una gran base de datos — Chesney está más ocupado que nunca desde su Polo Norte en Moorestown, Nueva Jersey. El estudio fotográfico donde trabaja agotó rápidamente sus 4.500 citas para sentarse con él y los otros siete Santas en el establo del estudio.

Están entre los valientes en las filas de Santa Claus con visitas de contacto completo, sentado en el regazo incluido, aunque Chesney usa una máscara hasta justo antes de que se tomen las fotos.

Otros Santas podrían no usar máscaras o protectores faciales de plástico, o pasar el rato en globos de nieve protectores como muchos lo hicieron el año pasado, pero parece 50-50 esta temporada que no están listos para abrazos, susurros en sus oídos para deseos secretos, y niños sonriendo o sollozando de rodillas.

Algunos Santas permanecerán detrás de las barreras que surgieron el año pasado por seguridad. En el Mall of America de Minnesota, el gran hombre se alojará en una cabaña de madera detrás de una ventana con invitados sentados en bancos frente a él. En 169 ubicaciones para los minoristas al aire libre Bass Pro Shops y Cabela’s, también se utilizarán bancos, con particiones de plástico desplegadas en algunas tiendas para las fotos de Santa Claus.

Otros minoristas y anfitriones de Santa ofrecen la opción de no o contacto completo, incluso cuando los mandatos de distancia no están en su lugar. Y muchos requieren o alientan las reservas en línea para reducir el número de personas que esperan.

Más de 10 millones de hogares estadounidenses visitaron a Santa en un centro comercial o tienda en 2019, según el director gerente de GlobalData Retail, Neil Saunders. Casi el 73% de ellos también gastaron dinero en restaurantes o tiendas cercanas, dijo. El año pasado, la investigación de la compañía encontró que 6.1 millones de hogares visitaron a Santa, con menos minoristas y centros comerciales que ofrecen la estrella navideña en persona. De esos visitantes, el 62% comió o compró cerca.

Saunders dijo que las proyecciones de este año tienen cerca de 8.9 millones de hogares que se espera que visiten a Santa en persona, con visitas virtuales todavía una gran opción.

«Las preocupaciones persistentes sobre el virus y las restricciones en curso en algunos estados y localidades continúan actuando como un freno para visitar a Santa en persona», dijo.
Chris Landtroop, portavoz de Santa vendor Cherry Hill Programs, es optimista. El nuevo despliegue de vacunas para niños de 5 a 11 años sin duda ayudará.

«Santa está tan de vuelta y estamos muy emocionados por eso. El año pasado fue increíblemente duro», dijo Landtroop.

La compañía ha estado abasteciendo Santas durante todo el año para los 800 centros comerciales, tiendas de cajas grandes y otros lugares que sirve, con opciones para visitas sin contacto, también. Cherry Hill requiere que sus Santas y otros empleados sean vacunados y que aquellos con exenciones sean examinados regularmente.

«Al final del día, queremos que los huéspedes se sientan cómodos», dijo Landtroop.

Luther Landon ha estado proporcionando la Experiencia de Santa en Mall of America en Bloomington, Minnesota, durante casi dos décadas. El año pasado, se le ocurrió la idea de la cabaña de troncos, pero fue cerrado después de un día debido a la pandemia. Pivotó a virtual Santa y este año ofrecerá ambos.

«Creemos que sería muy irresponsable de nuestra parte ignorarlo y fingir que todo ha vuelto a la normalidad», dijo sobre la pandemia. «Hemos escondido algunos micrófonos para que Santa pueda oír bien. Sé por nuestra comunidad de Santas y por conocer a tantos otros Santas que la mayoría de ellos son reacios, muy reacios, a volver a la forma en que era antes de la pandemia. Pero también tenemos algunos que son como, sabes qué, no me importa. Tener ambos grupos es lo que está sucediendo en el país, también.»

Russell Hurd en Royse City, Texas, ha estado jugando a Santa desde 2017, después de que se retiró del Ejército. Él estará en su traje rojo para ir con su larga — y muy real-barba blanca en el Gaylord Texan Resort & Convention Center cerca de Dallas. Sus visitas con las multitudes son distantes y se requieren máscaras. Él anhela que eso termine.

«Como solía ser, también es significativo para nosotros los Santas. Quiero decir, somos seres humanos. Anhelamos esa interacción, pero por ahora hacemos lo que podemos», dijo Hurd.

Hurd no está vacunado y se hace pruebas de COVID regularmente.

«Conozco un montón de Santas sin alcohol en todo el país. Quiero decir, no es sólo Texas.»dijo.

Cuenta el Sueño Americano, un mega centro comercial de 3 millones de pies cuadrados en East Rutherford, Nueva Jersey, entre los minoristas que ofrecen Santa distanciado. Estará en el hielo, patinando en la pista cubierta con los visitantes, y también dando vueltas con los invitados en carritos de golf de color rosa caliente.

En las tiendas Macy’s, Santa hará su lista y la revisará dos veces desde detrás de un escritorio, con los invitados sentados en el otro lado.

«Estamos alentando a todos a mantener el enmascaramiento durante sus visitas», dijo Kathleen Wright, gerente sénior de Macy’s Branded Entertainment. «Santa ha sido parte de la tradición de Macy’s desde 1862, por lo que estamos encantados de poder continuar con la tradición de forma segura este año.”


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